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追根溯源,新冠病毒最初来自哪里?

如果穿山甲可能是新型冠状病毒的中间宿主,那么,它们身上的病毒最初又是怎么来的呢?

根据华南农业大学公布的研究结果,穿山甲身上携带的一种病毒与新型冠状病毒高度相似,其序列一致性高达99%。如此高的相似性,意味着新冠病毒的一种中间宿主可能为穿山甲。

如果穿山甲是可能的中间宿主,那么,它们身上的病毒最初又是怎么来的呢?

对于新冠病毒的溯源,可以参考当年的SARS冠状病毒。这两种病毒都是冠状病毒,基因测序表明,它们之间的序列相似度为79.5%。通过分析可知,SARS病毒是由果子狸传染给人类。不过,果子狸并不是源头,而是一个中间宿主。

经过多年的追踪,我国病毒学家石正丽最终发现,SARS病毒的基因序列都能在一个偏远蝙蝠洞中找到,生活在那里的中华菊头蝠很有可能是SARS病毒的最初来源。蝙蝠先把一株冠状病毒传染给果子狸,然后病毒在果子狸身上发生了遗传变异,使得它们变得能够感染人类,最终成为了SARS病毒。

有了先前的经验,在追踪新冠病毒的来源时,科学家自然而然地又会想到蝙蝠。根据石正丽研究团队的基因测序结果[1],蝙蝠冠状病毒TG13与新冠病毒的序列相似性达到96.2%。由此可见,蝙蝠身上的冠状病毒可能也是新冠病毒的来源。

蝙蝠身上携带着大量的病毒,埃博拉病毒、MERS病毒、狂犬病毒、SARS病毒等病毒都被认为来源于蝙蝠。但蝙蝠身上存在不少DNA修复的基因,这能够抑制它们身上的病毒,所以携带诸多病毒的蝙蝠往往不会发病。

蝙蝠冠状病毒TG13与新冠病毒在S1受体结合域的序列相似度并没有那么高,这意味着蝙蝠冠状病毒很难直接感染人类。蝙蝠冠状病毒需要先在中间宿主上发生遗传变异,比如基因重组,这样它们才会变得更加容易感染人类。

在此次新冠病毒传播期间,蝙蝠与穿山甲等潜在的中间宿主发生了接触,蝙蝠身上的冠状病毒跨种族传播到穿山甲身上,并且不断变异和进化。当人类接触到这些受到感染的穿山甲时,变异的冠状病毒就有可能入侵人类细胞,从而感染人类,成为了此前未知的新冠病毒。

总之,野生动物是新冠病毒以及其他大量病毒的自然宿主和中间宿主,拒绝捕杀和食用它们,才能从源头上遏制病毒传播。

参考文献

[1] Zheng-Li Shi, et al., Discovery of a novel coronavirus associated with the recent pneumonia outbreak in humans and its potential bat origin, bioRxiv, 2020, DOI:10.1101/2020.01.22.914952.

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