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荒漠猫:唯一一种中国特产猫科,家猫最近的亲族

神秘的荒漠猫再次现身祁连山,它是世界上唯一一种中国特产猫科动物,家住青藏高原东北部的高山草甸,以高原鼠类为食。荒漠猫是家猫近亲,属于广义上的“野猫”物种。

2019年11月,荒漠猫再次现身祁连山,这是2019年研究人员第二次拍到荒漠猫了。看了荒漠猫的照片,有人觉得它呆萌可爱,有人觉得它高冷。有人说它长得很像家猫,还有人说它与猞猁有几分相像。那么,神秘的荒漠猫究竟是何方神圣呢?且看下面的介绍。

△荒漠猫

世界第二大“猫”

这里的“猫”不是指猫科,而是指猫属。猫科分豹亚科(狮、虎、豹等)和猫亚科,猫亚科又分为12个属,荒漠猫和家猫一样同属于猫属。猫属成员是家猫最近的亲戚了,其中荒漠猫重4.1-9千克,为仅次于丛林猫(3-13千克)的第二大“猫”。该属成员还有沙猫(1.4-3.4千克)、黑足猫(1.1-2.4千克)两个“小不点”。

猫属中,荒漠猫又与家猫“亲上加亲”。家猫是从野猫驯化来的,具体地说,是源自于非洲野猫,而不是原产中国的亚洲野猫。科学家发现,家猫、野猫、荒漠猫的亲缘关系非常近,以至于它们之间的边界难以确定,而且它们彼此间可以自由杂交,没有生殖隔离。为准确描述它们间的关系,科学家引入了“物种复合体”的概念,荒漠猫、野猫等都属于猫这个复合种。因此,大家看到荒漠猫长得和家猫那么像,也就不足为奇了。

荒漠猫和家猫、野猫既有相像,也有不同。它的毛被是沙黄色的,不像几种野猫色调那么深;后者呈深灰色,就像狸花猫的那种颜色。另外,荒漠猫脸上虽然也有几道条纹,但比较暗淡,不像野猫那么明显;腿上的环形纹亦是如此。

荒漠猫的耳朵是尖的,耳尖有一簇黑毛,这点与非洲野猫比较相似,不同于欧林猫(欧洲野猫)和亚洲野猫的圆耳朵。这是因为荒漠猫和非洲野猫的生活环境更为开阔,捉老鼠不容易埋伏,听力就显得更重要。荒漠猫的耳尖毛簇又比非洲野猫更长,因为这个特点有点像猞猁,它外号叫“草猞猁”,其实它的这簇毛比真正的猞猁还是短得多。

△欧洲森林野猫,简称欧林猫

荒漠猫的尾巴比几种野猫短一些,只有体长的45%左右,而几种野猫都有50-60%。这几种动物尾巴上都有显著的环形纹。所不同的是,荒漠猫的尾巴很粗,尾毛长而蓬松。而亚洲野猫和非洲野猫的尾毛都比较短,显得尾很细,欧林猫尾毛虽长,但也不像荒漠猫那样蓬松。对生活在高山上的荒漠猫来说,大尾巴就像是个保暖被,当它蜷缩成一团的时候,尾巴能盖到身上取暖。

中国特产猫科,家住高山草甸

荒漠猫是我国唯一一种特产猫科动物,生活在我国西部山区。这种小型猫类是真正的高山动物,栖息于海拔2500-5000米的地方。雪豹和猞猁在我国也是山区猫类,它们生活的最高海拔比荒漠猫还高些(猞猁5500米,雪豹5800米),但只要植被适合,它们也出现在海拔只有几百米的地方,而荒漠猫则在低海拔地区完全没有分布记录。而且,荒漠猫喜欢的是一种特殊的生境——高山草甸,正因为此,它们的分布非常狭小,仅局限在青藏高原东北部,而不见于高原其他地区。

荒漠猫的分布(IUCN,2017年)

关于荒漠猫的分布范围,学术界有两种不同观点。一种观点认为荒漠猫仅见于青海和四川西部、甘肃南部。另一种观点认为它们除此之外还见于甘肃北、新疆、内蒙古和宁夏的大片戈壁沙漠地区。从近年的研究记录来看,内蒙古、新疆从未发现过荒漠猫,甘肃也仅在祁连山地区有记录,因此前一种观点是正确的。

我国西部也有亚洲野猫分布,它们栖息的海拔比荒漠猫要低,生活在西北的戈壁荒漠地区。过去号称在宁夏、新疆、内蒙等地也有荒漠猫,博物馆中还有标本收藏,定名为戈壁荒漠猫或称宁夏荒漠猫。后来经专家鉴定,这些标本实际上属于亚洲野猫。现在来看,祁连山的荒漠猫基本上是分布最靠北的荒漠猫了,再往北就是亚洲野猫的地盘了。

△亚洲野猫

物种地位备受争议

正因为荒漠猫和野猫、家猫亲缘关系太近了,它的独立物种地位才频频受到挑战。“主合派”主张取消荒漠猫的物种地位,并入野猫。他们的理由是,第一,荒漠猫很晚才和野猫分化开,独自进化的时间很短,只有23万年左右,作为一个独立物种有些太年轻了。第二,从微随体分析结果来看,荒漠猫与亚洲野猫是姐妹群,它与亚洲野猫的亲缘关系比别的地区的野猫还要近。

微随体分析结果:荒漠猫(红)和亚洲野猫(紫)是姐妹群

而“主分派”反对过分强调分化时间,他们认为进化速度同样重要。尽管荒漠猫与野猫分家时间不长,但它的形态非常独特,显著区别于任何一种野猫。而且线粒体DNA分析表明,荒漠猫其实是猫这个复合物种中最先分化出来的,然后才是几种野猫的分家。而微随体分析的矛盾结果,是更新世时期荒漠猫与亚洲野猫多次杂交的结果。在更新世的冰期与间冰期,荒漠猫与亚洲野猫经历了多次分离与团聚。

几种(亚种)野猫的分布:经典分类(小图)和现代遗传学分类(大图)

世界自然保护联盟(IUCN)暂时支持了“主分派”的意见(2017年),荒漠猫这一我国特产物种得以保留。实际上,荒漠猫是并入野猫还是独立,仅仅取决于人类如何去定义物种。荒漠猫也是一种野猫,它属于广义的猫种,而又有自己的独特特征,这些都是没有争议的。

高山捕鼠能手

荒漠猫以高原啮齿动物为主要食物,在野外发现的几乎每一个荒漠猫粪便中都含有鼠类成分,包括高原鼢鼠、鼠兔和仓鼠等。它们生活相当有规律,营昼伏夜出生活,白天在洞里睡觉,晚间出来抓老鼠。它们喜欢高山上的草原和灌木丛也正是因为这里的老鼠多,而裸岩地带和山林里是很少有老鼠的。

荒漠猫属于猫科中穴居性比较强的种类,它们在洞穴中抚育幼仔,或在里面避敌,或只是临时休息使用。它们多利用比较深的天然岩洞,洞道有2-5米深,巢穴位于洞深处,垫着野兔和旱獭的毛皮或碎骨。荒漠猫选择每年4-5月生育小猫,因为接下来的三个月,大量幼鼠开始独立生活,荒漠猫的食物来源很稳定。母猫在洞穴附近就能抓到充足的猎物,有足够的奶水喂养小猫。

每年8-10月是幼猫的断奶之后的成长期,母猫要教会幼猫如何抓老鼠,为以后独立生存打下基础。2018年10月,山水自然保护中心在野外发现了一个荒漠猫巢穴,这个巢原本是旱獭洞,不知哪个倒霉的旱獭被荒漠猫来了个鸠占鹊巢。工作人员在洞口架设了红外相机,拍到了母猫抚育幼猫的暖心画面。母猫先是帮幼猫舔毛,随后引导两只幼猫玩摔跤游戏,以磨砺它们的狩猎技巧。

山水自然保护中心摄,2018年

最神秘的猫科,正遭受威胁

长期以来,对西方人来说,荒漠猫是最神秘的猫科动物。这不仅因为荒漠猫仅见于中国西部高原,还因为它们严格昼伏夜出,天性畏生,喜欢躲在洞里,行迹非常隐秘。此外,荒漠猫性情凶猛,不易捕捉,德国魏果德博士的考察队1923年来到四川想采集一只荒漠猫,但他的猎狐犬的下巴有两处被猫咬伤了,也还是没有抓到这只猫,最后只获得了两张荒漠猫皮。动物学家到2007年才首次在野外拍摄到活着的野生荒漠猫。

荒漠猫与人们的打交道不多,而且益处大于害处,总的说是一种益兽。每年秋天,青海农村将麦子捆了立在地里,让其自然干燥两个多月。这期间各种鼠类会来偷吃,高山鼢鼠更是直接把洞挖到麦捆下面偷麦穗。而荒漠猫也会不请自来,主动为人们除去鼠害,保护庄稼。而进入冬季以后,由于高原天寒地冻,鼠类纷纷躲到雪下,荒漠猫找不到足够吃的,改抓野鸡和雀类,偶尔也会进入农户里盗食家禽。

IUCN对荒漠猫种群现状的估计

根据IUCN的估计,全世界的荒漠猫约有9999只(真不知道IUCN怎么给了这么个有零有整的数据)。考虑到其分布狭窄,且数量仍在下降,IUCN将其评定为易危物种,前景不容乐观。其威胁因素有二:一是人们为了获取其冬皮而捕杀它们;二是人们滥用老鼠药减少了荒漠猫的猎物,甚至把荒漠猫也给毒死了。

荒漠猫的饲养繁育目前很不成功。世界上第一只圈养荒漠猫于1974年在北京动物园展出,是一只雌猫,重6.5千克;该园后来又引入了一只雄猫,重9千克。但未能成功繁育,这两只猫就陆续死去了。西宁动物园有近水楼台先得月的优势,一度养了10多只荒漠猫,但饲养繁育搞了十几年都没有进展,园里的荒漠猫也死光了。

我国早就把荒漠猫列为国家二级保护动物进行重点保护。濒危野生动植物种国际贸易公约也将荒漠猫列入附录二,对其商业贸易实施严格管控。荒漠猫与老虎、犀牛这些动物很不一样,老虎、犀牛中国没了,国外还有,而荒漠猫是中国特产,中国没了就彻底没了。因此对荒漠猫保护来说,中国的实际行动显得尤为重要。

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