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地球上的生命会不会来自外太空?

地球上的生命有可能来自外太空吗?

地球上的生命有可能来自外太空吗?根据我们目前对生命起源的理解很有可能,但这并不是生命诞生的必要条件。首先我们要知道构成生命的元素在宇宙中是否普遍存在?还是有一定的特殊性,这个问题很关键。

一个悬而未决的科学问题

在地球上有一个关于生命进化的神奇故事,其进化的证据就被编码在每一个生命体的核糖核酸序列中,在地球上生命的历史可以追溯到数十亿年前。

虽然我们也是其中的一分子,但是很可惜,第一个可以被称为“活着的”有机体到底是怎么来的?在很大程度上仍然是一个悬而未决的科学问题。地球上的第一个生物是在地球上创造的吗?它是从地球形成时就存在的物质,还是在我们星球早期被小行星、彗星和原行星撞击时带到这里的?或者,生命是否起源于其他地方,在某个太空发射的“生命炮弹”上,然后在地球上播种了生命?

目前根据我们对行星和恒星形成的了解,所有以上的说法都是有可能的。以下就是为什么我们这么认为的原因。

在宇宙中我们发现了复杂的有机分子

上图是银河系中心的多波长合成图。这是一个充斥着恒星诞生和死亡的地区,富含着大量的可以形成像行星和太阳系的重元素。

但是我们在这个区域不只是单独找到了丰富的元素。在星际空间中,这些元素也组合成了我们传统上认为的复杂有机分子。

它们是多环芳香烃,在上图中呈现出了怪异的、绿色的、朦胧的辉光,并且在光谱上显示出了非常详细的细节。(环芳香烃不是真正的绿色;这是红外波段下成像出来的假色。)而且这些环芳香烃和其他复杂的有机分子,包括氨基酸、糖和甲酸乙酯在星际空间中大量存在。

当地球形成于我们太阳系的原行星盘时,这些元素、分子和化合物很可能存在于所有的空间中:在地球上、小行星和彗星上,以及组成我们太阳系所有行星的原行星上。

现在我们知道,在我们太阳系这个特定的例子中,这些有机分子导致了复杂生命的出现和发展。

我们仍然没有回答的问题是:是什么引发了这一切,以及地球上的有机分子从何而来?

有观点认为,地球上的有机分子是小行星或彗星带来的,这确实很有可能,也符合我们的科学认知。但情况并不一定是这样的。

在宇宙中,我们已经观察到了大量的恒星群,以及它们周围的世界,其中一些恒星有多个行星围绕,其中许多行星已经存在了很长的时间,如果这些行星世界在我们认为的“宜居带”内,那么这些行星中很有可能存在复杂的生命。

一个悬而未决的问题是,小行星在一个星球进化复杂生命的过程中充当着什么样的角色?是有助于还是有害于各个星球中的生命。一方面,受到小行星的撞击会给生态系统带来新的有机物和物质,并能摧毁当时的顶尖生物,为新物种的突变和填补生态位铺平道路。另一方面,如果频繁地被小行星撞击可能会频繁地造成一个星球上生命的毁灭,而且可能会创造一个不适合生命存在的“灾难世界”,如果是这样的话,生命永远不会在这个星球上发生进化,或者会彻底毁灭这个星系孕育生命的可能。

科学家分析了太阳系外恒星系中的恒星,以及发现的520颗巨型行星,90颗已知的恒星和尘埃带(与太阳系小行星带一样),并将这些数据与运行的太阳系形成模拟进行比较。科学家想找到以下问题的答案:

在外太阳系中有多少恒星系存在一个离母恒星足够远的冰冻小行星带,但这些小行星又非常接近一个气态巨行星,以至于小行星会被抛向恒星系的内部?当科学家将模拟结果与数据进行比较时,他们发现了以下结果。

他们发现像我们太阳系中特定位置的小行星带只有4%的恒星系才会出现,可以说非常罕见的!大多数情况下,要么气态巨行星向内移动得太快,破坏或摧毁了潜在的小行星带,这样会给内岩石行星带来频繁的小行星撞击,要么小行星带形成得离“冰冻线”太远,不会给内岩石行星带来小行星撞击。

但是以上的研究并不意味着生命要素必须是外小行星带来的,没有和我们太阳系一样的小行星带也不一定就不存在生命。

总结:生命可以来自外太空,也可以不是

生命确实发生在了地球上,我们有生命进化的历史。但是,除非我们在其他地方发现复杂的生命,或者对生命最初是如何在地球上起源有更深的理解,否则目前没有足够的证据表明,太阳系中发现的条件就适合在宇宙中其他地方创造复杂的生命。

根据我们的观察,有4%的恒星系有类似于我们太阳系的小行星带结构,这只能说明这些恒星系中的内岩石行星有更大的几率能诞生生命,这些生命可能来自外太空。但这还不足以说明没有小行星的作用,其他行星就不可能出现生命。

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