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大脑冷知识:未来的脑会比现在更好还是更差?

正如你们已经了解的,对于脑的运作我们仍是所知甚少。但是,我们依然能推测出些许真相,脑使用的当前趋势及更广阔环境的变化,可能共同反映在脑本身的状态上。

脑是一个会根据所处环境来塑造自己的器官。当我们思考未来头脑的优势和弱点时,主要考虑的是早期经验将如何塑造每个个体脑的性质,而不是缓慢的进化过程。我们在此提到的变化几乎不会影响繁殖成效;实际上,教育和收入的增加往往会减少妇女的生育数量,所以脑在认知上越是优化,遗传其基因的后代数量就越少。变迁的时代所青睐的脑,可能会与迄今为止人类历史曾选择的类型并不一样。

那么,我们期待未来的脑会在哪方面做得更好呢?如前所述,因为我们现在使用的大肌肉群变少,精细运动技能变多,我们可能会期望脑中空间做出一些调整,萎缩一部分小脑,再重新分配一些空间给运动皮层的运动控制区域。如果有机器人和其他形式的人工智能接管酒店、零售业、工厂和服务业中的许多低技能和低收入的工作,会释放更多的人和闲暇时间来参与创造性事物吗?如果是这样,这可能会加强默认模式神经网络(default mode network)的连接性,该网络由在做“白日梦”和执行想象任务期间特别活跃的相互作用的脑区组成。随着药物、基因疗法和神经假体变得更加有效,我们是否会选择让健康人从中受益呢?或许,我们会开辟新的感官领域,从而看到紫外线或是感应到磁场?这些问题的答案在很大程度上取决于社会选择什么——我们未来的脑的模样将由法律、政策以及技术进步决定。

在脑的生理进化过程中,有一种积极打破平衡的方式正在发生。我们开始讨论人类大脑的局限性时,便指出了出生时的头颅尺寸,决定了婴儿的脑有多大、发育得有多好。产科医学的进步,尤其是剖宫产(一种安全分娩过大婴儿的方法)的迅速崛起,意味着这种关键的进化压力,现在可能对发达国家的大多数妇女来说并不重要。在英美等国,大约1/4的婴儿通过剖宫产分娩,据估计,这已经让骨盆狭窄的妇女安全分娩过大婴儿的数量增加了10%至20%(尽管过大儿的脑并不一定比一般孩子更好)。

事实上,有些脑功能很可能在未来会趋向退化。就像手机让我们不再需要记住联系方式一样,技术将继续消弭我们对一些技能的需求,而这些技能以往都是通过勤奋和实践获得的。例如,无人驾驶汽车让我们不再需要学习驾驶技能,也就不需要平衡加速器、离合器和制动器的能力,同时,它还将减少人们在繁忙道路上行驶时所需的持续注意时间。新的任务需要同样来之不易的技能,并取代驾驶考试成为成年仪式吗?或者说,现在的婴儿长大之后,注意持续时间会比较有限,因为他们从来不需要费力地长时间开车,千辛万苦地通过拥堵长路回家?

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