1. 冷知识网首页
  2. 百科

大象的鼻子为什么那么长?

大象的鼻子为什么这么长真是一个由来已久却无法被准确解答的问题。

这个问题并没有一般人想象的那么简单,它至今仍没有一个确切的答案,科学界只能尽量提出站得住脚的理论来解释它。

曾经,最为流行的解释是「潜水呼吸说」:大象的祖先始祖象生活在沼泽与河畔,大部分时间都待在水中,类似于今天的河马,为适应这种生活模式,它产生了一个向前突出的鼻子,以便在游泳时伸出水面换气。后来大象转向陆地生活,祖先的长鼻子还是遗留了下来。

大象的鼻子为什么那么长?

大象的鼻子为什么那么长?

▍始祖象,生活在距今 3000 万年前,体型与猪相似,比现代象小很多

大象的鼻子为什么那么长?

大象的鼻子为什么那么长?

▍今天,大象的浮潜方式仍然与祖先一致

这个解释可信度很高,但只把问题回答了一半。今天的象鼻,比其祖先的要更长出许多,而且它也并不只是长度有所发展,而是包含 4 万块肌肉(分为 15 万个肌肉束),外加由上颌神经和面神经形成独特的长鼻神经,变成了大象身上最为多功能的器官。

通过精确协调的肌肉收缩运动,象鼻可以做到许多事,如我们熟悉的卷取物体、吸水喷水。象鼻力量很大,能举起 350 公斤的重物,同时又支持细致操作,能被大象用来擦拭眼睛。在运动能力如此强化的基础上,大象并没有牺牲其嗅觉,它的嗅觉可能有猎犬的四倍灵敏。

大象的鼻子为什么那么长?

大象的鼻子为什么那么长?

▍在进化过程中,象鼻长度不断增长

大象的鼻子为什么那么长?

大象的鼻子为什么那么长?

▍一具可以看清肌肉的完整大象标本

至于大象为何会进化出这样一副长鼻子,一项发表于 2015 年的论文提出了新的解释:长鼻子是帮助大象进食,使它维持巨大体型的关键。

对于食草动物而言,体型越大,需要面对的天敌越少,大象几乎可以算是站在了食物链顶端的生物。但同时,它新陈代谢消耗的能量也与体型正相关,必须大量进食,才不至于饿死。

然而,由于咬合频率低,吃东西慢悠悠的,单靠口腔容量本身,大象根本吃不完日常所需的足量食物。因此,它的长鼻子就变得尤其重要,在灵巧鼻子的辅助下,大象一次性进食量显著提升,等于帮它扩大了「软的口腔容积」,使其进食量能够与体重相称。同样的情形也发生在长颈鹿身上,它的长舌头也是其「软的口腔容积」的一部分,只不过不及大象的鼻子显眼。

大象的鼻子为什么那么长?

大象的鼻子为什么那么长?

象鼻为进食提供的好处还不止于扩大吃进食物的数量,同时,它还提升了大象进食的质量。

由于体型巨大,方便大象选择的食物来源一般都是比较大型的植株,而植物随体积增长,叶子的比例和含氮比例都会降低。若是仅仅一股脑吃进口中,摄取营养的效率很低。换句话说,一头 3500 公斤的大象,与一头 350 公斤羚羊相比,并不能靠吃进十倍于后者的食物就获得十倍于后者的能量。

这就要求大型动物在吃进食物之前,先剔除那些营养少、难消化的部分,再吃进剩余的叶子。纯粹的口腔当然无法做到这点,而有灵活器官辅助的「软的口腔」,则正为扮演这一角色进化而来。

遗憾的是,尽管研究者用现存的 18 种食草动物建立量化模型,检验了他们关于「软的口腔」提升进食效率的理论。但因为软组织很难留下化石,他们还缺少证据来证明确实就是这一因素决定了象鼻的进化。所以,这也只能看作目前最靠谱的假说,而非确切的答案。

文|沙森

大象公会|知识、见识、见闻,最好的饭桌谈资,知道分子的进修基地。微信搜索「大象公会」(idxgh2013),接收更多好玩内容。

冷知识网文章,如若转载,请注明出处:https://www.lengzhishi.net/116614.html

发表评论

电子邮件地址不会被公开。