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被踢出九大行星的冥王星有多“可怕”?

冥王星离我们太遥远,它远在50亿公里之外,地球上的天文望远镜根本看不清冥王星,即便是强大的哈勃太空望远镜也无能为力。那么,冥王星究竟是怎样的一颗天体?冥王星有多“可怕”呢?

在19世纪,天文学家从理论上预言了海王星的存在。在海王星发现不久后,天文学家注意到这颗行星的轨道受到了外围天体引力的摄动。于是,天文学家开始搜寻这颗神秘的X行星。

经过几十年的搜寻,直到1930年,天文学家克莱德·汤博终于找到了预言中的X行星——冥王星。根据最初的估计,冥王星的大小接近于地球,所以它自然而然地成为了第九大行星。

然而,冥王星离我们太遥远,它远在50亿公里之外,地球上的天文望远镜根本看不清冥王星,即便是强大的哈勃太空望远镜也无能为力。那么,冥王星究竟是怎样的一颗天体?冥王星有多“可怕”呢?

为了揭开冥王星的神秘面纱,美国宇航局(NASA)的新地平线号(又称新视野号)探测器在2006年启程前往这个遥远的世界。然而,在新地平线号出发半年多之后,天文学家制定了新的行星定义,冥王星遭到降级。

由于冥王星的质量太小(仅为地球质量的0.22%,并非之前所认为的与地球相当),它没有能力清理掉轨道上的其他天体,所以冥王星被踢出太阳系九大行星的行列,被划分到矮行星的行列。当时,天文学家还发现了其他几个与冥王星差不多大的矮行星,例如,阋神星。

尽管如此,新地平线号的目标没有变。经过九年半的漫长飞行,新地平线号终于飞到冥王星。不过,新地平线号携带的燃料非常有限,它无法减速进入冥王星的轨道,而是在距离冥王星大约1.25万公里之处匆匆飞掠而过。在近距离飞掠期间,新地平线号捕捉到了大量的冥王星一手资料,从而首次为我们揭开了这个遥远世界的神秘面纱。

正如冥王星的名字那样,这颗星球基本上不可能是生命的乐园,它的环境极其恶劣。冥王星的大气十分稀薄,表面大气压只有地球表面大气压的十万分之一。冥王星上没有氧气,只有氮气、甲烷以及一氧化碳,这对于地球生命来说是致命的。

冥王星离太阳非常遥远,虽然从冥王星上来看,太阳仍然是天空中最亮的星星,但也只是一个比较明亮的星点,已经小到超过人眼所能分辨的极限,冥王星所能接收到的太阳辐射十分微弱。冥王星的表面平均温度仅为-229 ℃,最高也只有-218 ℃。在这种极端低温的环境中,氮分子也会被冻成固态氮。

此前,天文学家认为,质量还没有月球大的冥王星会像月球那样死寂,结果新地平线号传回的数据却大大出乎人们的意料。冥王星的内部其实非常活跃,并没有因为低温而停止活动。

冥王星的地下深处存在一些放射性元素,它们衰变产生的热量可以加热冥王星。在冥王星的氮冰表面下方,可能存在着深度超过100公里的液态水海洋。另外,冥王星表面还存在火山。不过,这种火山并不是地球上那种喷发岩浆的火山,而是喷发冰状物体的冰火山。

根据新地平线号传回的数据,冥王星上还存在会移动的物体,引发人们猜测那是不是外星生命。但经过研究发现,那其实是漂浮在固态氮上方的水冰。在冥王星内部热对流的作用下,水冰会在氮冰上缓慢移动。

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