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科学家是如何揭示古海洋爬行动物真面目?

俄罗斯古生物学家Nikolay G. Zverkov在伦敦参观自然历史博物馆时,把数码相机绑在一根鱼竿上进行拍照,并幽默地表示自己钓到了一条“大鱼”。

小鳍鱼龙复原图。

俄罗斯古生物学家Nikolay G. Zverkov在伦敦参观自然历史博物馆时,迫切地想要仔细观察一种已经灭绝的水生爬行动物的骨骼,但保存标本的玻璃柜实在是太高了。于是他把数码相机绑在一根鱼竿上进行拍照,并幽默地表示自己钓到了一条“大鱼”。

这具骨骼是100多年前在英格兰南部海岸出土的,看起来与Zverkov在俄罗斯发现的鱼龙属非常相似。他将照片发给了贝勒大学的博士研究生Megan L. Jacobs。Jacobs很快意识到,这种动物的骨骼结构不仅与她在化石博物馆里研究的一些鱼龙相吻合,还与英国其他地方的一些鱼龙相匹配。

Jacobs与Zverkov研究了他们收集的照片和其它资料,最终确定在俄罗斯和英国发现的鱼龙是同一个属的物种,它们远比科学家之前认为的更加常见且分布广泛。该研究结果发表在《林奈学会动物学杂志》中。

Jacobs说:“鱼龙在海洋中游弋了大约7600万年。但这只5英尺长的鱼龙生活在1.5亿年前,是最不为人所知、最稀有的鱼龙之一。自1922年以来,这具骨架一直在伦敦自然历史博物馆展出,被认为是该属的唯一样本。Zverkov出色的细节照片极大地扩展了人们对Nannopterygius enthekiodon的认知。现在,结合标本馆收藏的英国、俄罗斯和北极地区的Nannopterygius enthekiodon样本,以及Nannopterygius属的其他一些物种,我们可以确定Nannopterygius是鱼龙在北半球分布最广的属之一。”

此外,该研究还描述了一个新物种:Nannopterygius borealis,它生活在距今1.45亿年前的俄罗斯群岛。Jacobs认为它是分布最靠北、最年轻的物种。

在此之前,人们认为侏罗纪中后期,数量最多、最常见的鱼龙是Ophthalmosaurus,它身长约20英尺,长着巨大的眼睛。Zverkov说:“几十年来,科学界一直认为Nannopterygius是英国最稀有、最不为人知的鱼龙。我们现在几乎掌握了这些小鱼龙的所有骨骼细节,发现它们其实分布非常广泛。”

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