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eGenesis收购下游公司,整合异种器官移植产业链

对于eGenesis来说,收购ICBiotec将帮助其达成对异种器官供应链的全面控制。

5 月 20 日,异种器官移植公司 eGenesis 收购重要的生产合作伙伴 ICBiotec,以便纵向整合异种器官生产能力。该公司的核心技术是近几年大热的基因编辑技术 CRISPR。被收购的 ICBiotec(ICB)是美国为数不多的拥有先进克隆技术和大型转基因动物生产能力的公司之一,以上技术都是异种移植供应链的组成部分。

异种移植是一种跨物种的器官替代,也就是利用猪等动物的基因改造器官来替代人体器官。这两家公司已经合作了好几年,对于 eGenesis 来说,收购 ICBiotec 将帮助其达成对异种器官供应链的全面控制。

“eGenesis 致力于为需要器官、组织和细胞移植的患者推进治疗,”eGenesis 总裁兼首席执行官 Paul Sekhri 在一份声明中说。“收购 ICB 是我们战略发展计划的关键部分,使我们能够垂直整合我们的研究、克隆和生产能力。”

eGenesis 的核心成员中有杭州启函生物科技有限公司(简称 “启函生物”)创始人杨璐菡。她是 eGenesis 的联合创始人之一,同时担任首席科学家(CSO)的职位。哈佛大学知名遗传学家 George Church 教授是 eGenesis 和启函生物的联合创始人,他本人也是杨璐菡的博士导师。启函生物与 eGenesis 的主营业务一致,都是是利用 CRISPR 基因编辑技术,研发生产可用于人体移植、安全有效的细胞、组织和器官。

异种器官移植的两大挑战

仅在美国的器官移植等待名单中,当前就有超过 11 万人在等待器官移植。但器官需求远大于供给,每天大约有 20 人因没有可供移植的器官而死亡,每 10 分钟就有一个名字被列入器官移植等待名单。

根据公开报道,中国每年约有 30 万因末期器官功能衰竭需要移植的患者,但仅有 1 万多人有机会进行器官移植,供需比例为 1:30。

现实需求推动着异种器官移植的发展,包括动物器官移植给人的研究。虽然对许多动物(从非人灵长类动物到鱼)进行了此类目的的研究,但是最实用的还是猪,因为它是被驯化的动物并可以在无病原体的环境中繁殖,而且社会相对可以接受。

异种器官移植面临着两个主要的医学挑战:动物组织的免疫排斥和感染性疾病传播的风险,只有成功解决这两个挑战才能将异种器官移植推广应用。

在应激环境中,猪细胞会释放猪内源性逆转录病毒(PERV),已证明该病毒可以感染人类细胞。目前尚没有人类感染的病例记录,但是只有极少数的病人,在成功进行功能性异种器官移植后能够存活足够长的时间以进行评估。自 1995 年确定感染的风险以来,此问题还没有得到有效的解决。

基因编辑技术 CRISPR-Cas9 为上述难题提供了方案解决,该技术原理简言之就是让拥有剪切 DNA 链能力的 Cas9 内切酶在引导 RNA 指引下对特定基因片段进行精准切除,加入新的基因,从而实现基因编辑的目的。2015 年 10 月,George Church 宣称使用 Cas9/CRISPR 技术清除了猪肾细胞组内 62 个 ERV 基因。

传统的基因编辑过程非常缓慢且漫长,敲除一个基因的两个拷贝常常需要几代猪的繁殖,如果需要加入人类基因,那么时间可能还要延长一倍。来自马里兰大学医学院的外科学教授 Muhammad Mohiuddin 认为,与传统的基因编辑相比,使用 CRISPR 技术同时对多个基因进行剪切可以节省大量的时间。

图丨 CRISPR-Cas9 技术有望解决猪器官进行异种移植时面临的挑战(来源:eGenesis)

eGenesis 要实现将猪的器官移植给人仍需克服多重阻碍。首先,人体对猪组织排斥的分子机制尚不清楚,因此很难有把握设计一个靶向策略以消除排斥,如何向相关类型的细胞递送 CRISPR-Cas9 系统也是一个挑战;其次,基因改造动物中的脱靶效应,目前仍未得到有效解决。杨璐菡本人也曾在采访中表示,要想这些基因编辑猪的器官在人体上试用,仍旧需要数年的等待。

伦理 “隐忧”

随着技术的不断进步,关于动物福利及人类尊严的质疑纷至沓来。

法国、日本、德国等国家立法禁止对人类胚胎进行嵌合研究,即禁止将动物干细胞引入人类胚胎中,但是对进行人干细胞与动物胚胎的嵌合研究则没有明确规定。美国没有法律禁止此类研究,但是国立卫生研究院(NIH)2015 年 9 月曾表示将不资助人与动物嵌合研究,美国索尔克生物研究所(Salk Institute for Biological Studies)的人猪嵌合胚胎研究就曾受到影响,不过一年以后,经过与科学家们、伦理学家等研讨,NIH 的态度近期发生了转变,将对此类研究申请进行个案分析。

2012 年 6 月 26 日,韩国科学家成功把一头转基因猪的心脏移植给了一只猴子,并且在术后几个小时内,没有表现出任何排斥反应。这些报道让人们开始意识到,异种器官移植在临床的应用越来越接近实现。与此同时,各界人士对异种器官移植的伦理问题的热烈讨论。

我国于 1997 年 10 月第九次全国医学伦理学学术年会,提出了有关《器官移植的伦理原则》(简称 “《原则》”),针对异种器官移植,《原则》提出其面临的伦理学问题有:

1) 违反了自然进化法则;

2) 物种间的感染问题的存在;

3) 异种器官移植出现的 “混合人”;

4) 动物的权利问题。

虽然,截止目前各国并未从伦理问题出发,对异种器官移植的发展研发多做约束,但美、日、德等国家对人类嵌合体实验的伦理禁令或许仍具备参考价值。异种器官移植的发展仍有很长的路要走,这关乎技术之 “理”,也关乎伦理之 “情”。

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