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为什么害虫能够卷土重来?

蚊子、尘螨、床虱,相信每个人都受过它们的“照顾”

蚊子、尘螨、床虱,相信每个人都受过它们的“照顾”。多年来科学家致力研发各种有效的杀虫剂对付这些令人困扰的害虫,而我们也曾经以为人类的胜利只是时间问题。然而,随着气候变迁、全球化与现代生活模式转变,这些害虫居然有了卷土重来的迹象,而且比之前更难应付。

为什么害虫能够卷土重来?

蚊子、蜱虫:气候变暖的既得利益者

说到地球变暖,很多人都会担忧海平面上升以及冬天会消失。对蚊子来说,越来越暖的气候却是喜闻乐见的好消息。蚊子的首三个发育时期(卵、幼虫、蛹)和环境温度息息相关,炎热的夏天对它们来说最有利。气候暖化带来更长的夏天,也令更多地方变得适合蚊子生存。科学家发现,白纹伊蚊(Tiger
mosquito)花了十年攻陷了法国的十个城市,之后却只用了五年时间遍布相同数量的城市。它们先在城市里的小池塘产卵,渐渐适应城市的环境。

蚊子吸血时会注入唾液令过程更顺畅,这也是我们被叮咬后会觉得痕痒的原因。蜱虫的叮咬则是无声无息,它们待在树叶底下,在人类和动物靠近时勾在他们身上饱餐一顿。近年来人类都市不断扩张,原本居住森林里的动物不时误入城区,寄宿在动物身上的蜱虫和蚊子因此得以在城市里发展势力。和蚊子一样,蜱虫喜好温暖的环境,而在摄氏7度下则会失去活力。但这些寒冷的日子已经愈来愈少,科学家最近在冬天搜集的样本发现了蜱虫的踪影,而它们在加拿大、瑞典等寒冷的国家中也开始变得活跃。

我们讨厌蚊子和蜱虫,主要是因为它们吸血令我们皮肤红肿、痕痒。然而它们实际上的威胁更加严重:它们也是是各种传染病的载体。它们不只叮咬人类,也会吸动物的血,导致各种细菌病毒可以在人畜之间传播。例如莱姆病(Lyme
disease)原本寄宿在老鼠体内,却能透过蜱虫传染给人类。我们可以想像,未来将会有更多国家面对蚊子与蜱虫带来的流行病危机。

尘螨、床虱:藏在房间的敌人

说到窝藏在床里的害虫,大概很多人都会想到尘螨。尘螨只有数百微米大,所以肉眼无法看见。它们依靠我们的皮屑维生,因此我们的床对它们来说是简直是最完美的居所。虽然尘螨并不吸血,但它们的排泄物会引起过敏,所以也令不少人困扰不已。尤其现代人喜欢宅在家中,却也增加了暴露于尘螨的风险。幸好,科学家指出现在已有预防尘螨过敏的疫苗,而且只要每天打开窗户通风,就可以减少室内的尘螨。

为什么害虫能够卷土重来?

然而,我们的睡床也有可能藏了另一种更为棘手的害虫:床虱(bedbug),又名臭虫。它们约1至7毫米大,呈圆形扁平状,远看是一堆密集的黑点。顾名思义,它们会躲床里,在你最放松的时候跑出来咬你一口,令你痕痒难耐。蚊子固然可恶,却只有产卵期的雌性需要吸食血液以得到足够能量。床虱却是盯上你的血作为粮食,一旦睡床被攻占,它们就会恒常地骚扰你的睡眠。因此有人因为被叮咬而失眠,甚至患上焦虑症。而且不要被它的名字骗了──床虱的领地可不只是床,它们也会占领你的其他家俱、衣物。一只床虱每天可以产下两到五颗卵,只要几个星期就会遍布家里的不同角落!

几十年前,人们会使用一种叫DDT的杀虫剂来对付床虱,使它们的势力一度被削弱。但之后因为滥用DDT以致效果大不如前,再加上人们开始了解它的毒性后,就弃用了这个解决方法,床虱也因此得以重振旗鼓。随着近年国际贸易和旅游日益蓬勃,床虱也坐顺风车进军全世界。

蠕形螨、头虱:与你亲密无间

蠕形螨(Demodex)和尘螨同样属于螨类,也是我们俗称的螨虫。现时发现有两种蠕形螨会寄生于人类,宿于毛孔之中。因为通常会在睫毛、眉毛或鼻子附近发现它们的踪迹,故又被称为“睫毛螨”(eyelash
mites)。小孩子通常都不会感染蠕形螨,直到青春期荷尔蒙变化,油脂分泌增多,我们的脸部就会变成它们的安乐窝。

不过即使受到感染也不用慌张,因为蠕形螨非常普遍,到了80岁时几乎每个人脸上都住了几只螨虫。它们和尘螨一样不会吸血,一般也不会引起任何症状。可是,当螨虫数量大幅增加,就会引发皮肤发炎等健康问题。

现代人的饮食比前人丰富,油脂分泌过盛并不少见,而空气污染也可能导致螨虫的增加,因此愈来愈多人患上因蠕形螨带来的健康烦恼。蠕形螨会通过人与人的亲密接触,包括爱侣间的亲吻,而找到机会寄生到新的宿主身上。

单身的朋友看到这里,先不要太早放心:如果你喜欢和朋友自拍,就有可能受到另一种寄生虫的青睐──这个在近年才出现的社交行为,其实有利于头虱的传播。以前主要是小孩子比较容易惹上头虱,现在却连成人都不能幸免。头虱的繁殖力惊人,只要有几只虱子在你自拍时偷渡到你的头发上,它们就会迅速在你的头皮上落地生根,然后静待下一次自拍时继续开拓领土。

人虫攻防战

人类与害虫的对抗历史悠久,尤其二十世纪各种杀虫剂的发明成功消灭一部分害虫。随后人类开始滥用杀虫剂,而能够在这种困境下残存的害虫通常都是比较顽强的变种,整个族群因此慢慢产生抗药性。可以说,我们现在的敌人已是今非昔比了。

“凡是杀不死我的,必使我强大。”不幸地,这句话也适用于刚才提到的所有害虫、寄生虫,也是为什么近年它们能够卷土重来的原因。

面对这般挑战,人们只能思考其他方法来防治害虫。例如蚊子和蜱虫既然能够凭二氧化碳水浓度探测人类的方位,那么能否利用这个原理制造诱捕它们的陷阱呢?在实验中,科学家发现比起单独用二氧化碳,使用了人类腋下和脚部体味的诱饵似乎更为有效。也有科学家对雄性蚊子进行基因改造,再用无人机放生五万只改造后的蚊子,希望有效减慢蚊子的散播,但这个做法始终具争议性。

为什么害虫能够卷土重来?

至于躲在床里、家私里的小家伙,科学家发现它们无法在摄氏48度以上存活,所以可以使用热室为家私“消毒”。为了防止床虱藏在行李箱里、跟着人们坐飞机扩散到世界各地,有些机场的检疫犬接受了训练,帮助侦测旅客的行李里会不会躲了几只非法入境的床虱。

在无法逆转的气候变迁下,如何防止害虫进一步侵食我们的生活,是我们人类的重大课题。这场人与虫之间的攻防战仍然在继续 。

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